芯片行业的激烈竞争

美国《纽约时报》近日发表文章称,虽然很多电脑芯片目前还是美国制造,但激烈的海外竞争已兵临城下。在这种背景下,美国芯片业将希望寄托在新任总统特朗普身上。以英特尔为例,这家芯片巨头正与特朗普政府和国会展开磋商,商讨为企业减税的同时采取其他措施加强对芯片制造商的财政激励,促使他们在美国建造新工厂。此外,他们还向政府施压,希望政府继续允许高技能移民进入美国。英特尔高管斯特西·史密斯表示:“雇佣全世界的顶尖人才让我们获益良多。”

美国建厂成本极高犹他州李海的IM Flash工厂座落于瓦萨奇山脉脚下,堪称美国高科技制造业的典范。在这家工厂,装载着餐盘般大小硅片的机器人在天花板上穿梭,往来于巨大的机器之间。这些机器从显微层面对原材料进行蚀刻与沉积,制造世界上最先进的存储芯片。

IM Flash工厂有1700名技术人员和科学家,负责“照料”机器人和解决精密制造过程中出现的各种问题。他们能够拿到丰富的薪水和福利,闲暇时可饱览犹他州的野外风光。IM Flash是英特尔和美光科技合资的一家现代化半导体工厂,由他们共同经营管理。合资的优势在于,可以共同承担建厂的数十亿美元成本,共同销售先进的3D存储芯片并共享收益。

美光科技的新存储产品战略负责人乔恩·卡特表示,这家工厂制造的存储芯片是过去20年世界上最重要的科技进步之一。所有制造环节都在美国完成。“美光的表现非常出色,在国内享有很高声望。”

在很多方面,IM Flash工厂都是一个“异类”。虽然美国企业仍在全球芯片销售市场占据统治地位,但全球份额不断减少。

根据政府提供的数据,2015年,全世界只有大约13%的芯片在美国制造。相比之下,1990年却高达30%。

全美芯片工厂分布:美国拥有76家芯片工厂,其中有15家建在德州。

芯片制造商将份额减少归咎于一系列因素,包括居高不下的美国税率以及外国政府对新建半导体工厂的巨额补贴,补贴总额高达100亿美元。负责制造、运营和销售的英特尔高管斯特西·史密斯表示“在美国建造一家工厂的成本更高”,估计比其他地区高出20亿美元。英特尔的工厂大部分位于俄勒冈州和亚利桑那州,同时也在爱尔兰、以色列和中国建厂。

对特朗普寄予厚望

芯片制造商对新上任的特朗普总统寄予厚望。特朗普曾承诺对大企业减税,同时采取强硬贸易政策。2月,英特尔首席执行官布莱恩·科兹安尼克在总统办公室公开表达对特朗普政府的信任,当时他站在特朗普身边,宣布英特尔将投资70亿美元,在亚利桑那州的钱德勒建造一家先进的芯片工厂,为美国创造3000个全职就业岗位。

英特尔表示他们正与特朗普政府和国会展开磋商,商讨为企业大幅减税,同时采取其他措施加强对芯片制造商的财政激励,促使他们在美国建造新工厂。虽然美国拥有76家半导体工厂,但很多都是老工厂,在建新工厂数量极少。英特尔的很多员工都是高技能移民。为此,他们向政府施压,希望政府继续允许高技能移民进入美国。史密斯说:“雇佣全世界的顶尖人才让我们获益良多。”

IM Flash工程师亚当·亨德里克森演示如何脱去防护服。这家工厂建于1994年。

芯片业的研发投入占营收的五分之一左右。他们希望联邦政府投入更多资金进行基础研究,解决最基本的问题,例如提高晶体管的密集度,寻找硅的替代材料并将其作为未来芯片制造的基础。

美国半导体行业协会首席执行官约翰·诺弗尔指出:“我们希望政府将大学的基础研究投入增加一倍,帮助我们加快发展步伐。”半导体行业协会是一家贸易组织,代表美国芯片制造商的利益。

海外市场对芯片制造商拥有更大吸引力,部分原因在于韩国三星和台积电芯片代工厂的崛起。它们降低了高通和苹果等美国科技企业在本土设计先进芯片、同时将生产外包给亚洲的难度。

中国也是一个正在崛起的市场。虽然现在的中国只是芯片业的“初级玩家”,但中国已决定投入1000多亿美元,打造世界级芯片产业。诺弗尔表示:“目前,来自中国的危险还还不算大,但几年之后,如果中国的计划顺利实施,必将对我们行业的各个部门产生重大影响。”

研发3D存储芯片

英特尔总部设在加州圣克拉拉,美光总部设在爱达荷州博伊西。与很多竞争对手不同,他们的大部分芯片都在美国制造,几乎所有研发工作也都在美国进行。他们研发3D存储芯片的举措彰显出业务环境的复杂性以及全球力量对芯片业的推动。

英特尔和美光也将目光投向外国工厂,在其他产品身上下注,比如造价较低、性能稍差的3D闪存芯片。他们的目标市场往往渴望拥有更高性能,同时又不希望付出高昂成本引入最先进技术。在芯片业,这个市场仍占很大份额。

美光投入40亿美元扩建新加坡的一家工厂,制造3D闪存芯片,并于2016年开始对外销售。英特尔改造了10年前在中国大连建造的一家老工厂,生产先进的3D闪存芯片。英特尔的史密斯表示:“中国是我们的最大市场。将部分制造业务放在中国是一个明智选择。”

中国是英特尔长期发展战略的重要组成部分。虽然美国的国家安全法规限制出口特定的美国芯片技术,但这家公司找到了其他途径在中国拓展业务。

中国的电脑和智能手机产量位居全球第一。2014年,英特尔收购了清华紫光20%的股份。紫光隶属于一家国有企业,对发展中国芯片业抱有雄心壮志。英特尔还在中国达成了一项15亿美元的交易,其中一部分内容是,英特尔将获得中国芯片制造商展讯通信的股份,作为交换条件,允许展讯使用其部分老技术,用于生产SoC芯片。

存储芯片制造中。美光科技的新型存储产品战略负责人乔恩·卡特表示,IM Flash工厂制造的存储芯片“或许是过去20年世界上最重要的科技进步之一”。

中国是美国芯片的最大买家。由于特朗普威胁与中国展开贸易战,美国芯片业陷入担忧。2015年,一家中国公司希望以230亿美元的价格收购美光,但遭到拒绝。英特尔和美光表示决心将大部分芯片制造业务留在美国。

在未来市场中芯片的激烈竞争是把双刃剑,它可以激励人们创新出更好的产品也是制造贸易战的源头,总之,芯片市场的发展势头永远都不会停滞。


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